Las abejas usan el ‘supersentido’ del tiburón para encontrar comida

2 meses ago
Pedro Mendoza
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Las abejas tienen un sofisticado conjunto de sentidos que les ayudan a buscar polen y néctar mientras zumban de flor en flor.

Sin embargo, nuevas investigaciones revelan que las abejas pueden emplear otro sentido oculto que les permite detectar cuándo fue visitada una flor por última vez por otro insecto.

El profesor Daniel Robert, experto en comportamiento y sentidos de los animales de la Universidad de Bristol, Reino Unido, ha descubierto que los abejorros tienen la capacidad de percibir los débiles campos electrostáticos que se forman cuando vuelan cerca de una flor.

El descubrimiento es uno de los primeros ejemplos de electrorecepción en el aire. Este sentido se conoce desde hace mucho tiempo en peces como los tiburones y las rayas, que pueden detectar los débiles campos eléctricos producidos por otros peces en el agua.

También se ha descubierto que los mamíferos que viven en el agua, como los ornitorrincos y los delfines, utilizan campos eléctricos para ayudarles a cazar a sus presas.

Carga

En comparación, las flores están conectadas a la tierra, una fuente rica en electrones, y tienden a tener carga negativa. Se cree que estas cargas electrostáticas ayudan a las abejas a recolectar el polen más fácilmente.

El polen cargado negativamente se pega a la abeja cargada positivamente porque las cargas opuestas se atraen. Una vez que el polen se adhiere a la abeja, también se carga positivamente durante el vuelo, lo que hace más probable que se adhiera a la parte femenina con carga negativa de una flor, conocida como estigma.

Pero Robert y sus colegas se preguntaban si podría haber más en esta interacción. Cuando pusieron un electrodo en una flor, detectaron una corriente que fluía a través de la planta cada vez que un abejorro se acercaba en el aire. Su estudio reveló que la flor y la abeja con carga opuesta generan un campo electrostático entre ellas que ejerce una pequeña fuerza de atracción.

Para estudiar si las abejas son conscientes de este campo electrostático, ofrecieron a los abejorros discos con o sin recompensas de azúcar. Los que tenían azúcar también tenían 30 voltios de electricidad fluyendo a través de ellos para crear un campo eléctrico.

Demostraron que las abejas podían sentir el campo eléctrico y aprender que estaba asociado con una recompensa. Sin la carga, las abejas ya no podían identificar correctamente el disco azucarado.

La investigación de otro grupo publicada poco después del trabajo del profesor Robert mostró que las abejas de la miel también son capaces de detectar un campo eléctrico. Pero exactamente cómo los insectos fueron capaces de hacerlo seguía siendo un misterio, lo que llevó a Robert a crear el proyecto ElectroBee.

Pelos

Robert ha descubierto que los finos pelos del cuerpo de las abejas se mueven en presencia de campos eléctricos débiles. Cada uno de estos pelos tiene nervios en su base que son tan sensibles que pueden detectar pequeños movimientos – tan sólo siete nanómetros – causados por el campo eléctrico.

El profesor Robert cree que cuando una abeja visita una flor, puede anular parte de la carga negativa y así reducir el campo electrostático que se forma cuando las abejas se acercan. Este cambio en la fuerza del campo electrostático podría permitir a otras abejas que pasan volando averiguar si vale la pena visitar una flor antes de que aterricen, ayudando a ahorrar tiempo y energía.

Otras señales, como los cambios en el color y el olor de las flores, ocurren en minutos u horas, mientras que los cambios en el potencial eléctrico suceden en segundos.

Robert y su equipo están probando ahora su teoría de que el campo eléctrico ayuda a las abejas a saber qué flores visitar, contando las visitas de los abejorros a estas en un prado este verano y midiendo los campos eléctricos alrededor de las flores.

Sus hallazgos podrían ayudar a los científicos a comprender mejor la relación entre las plantas y los insectos polinizadores, lo que podría resultar crucial para mejorar la producción de muchos cultivos frutales vitales que dependen de las abejas para su polinización.

El profesor Robert también está investigando si los abejorros utilizan su carga electrostática para comunicar a sus hermanas del nido los mejores lugares para volar en busca de polen.

Pero mientras que los abejorros utilizan su extraordinario poder sensorial para encontrar comida a pocos kilómetros de sus nidos, otro insecto está utilizando otro sentido oculto para hacer viajes mucho más largos.

 

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